Mapa de la Xina. En vermell, la província de Shaanxi. En groc, altres províncies que es van veure afectades pel terratrèmol. Font: Wikipedia.

Mapa de la Xina. En vermell, la província de Shaanxi. En groc, altres províncies que es van veure afectades pel terratrèmol. Font: Wikipedia.

El 23 de gener de 1556, a Shaanxi (Xina), va succeir el pitjor terratrèmol del qual ha quedat constància en la història. No va ser el més intens, ni el que va provocar més danys materials -que, donada l’època, són gairebé impossibles de comptabilitzar. Però va ser el que va provocar més víctimes mortals: es calcula que van morir més de 800.000 persones. Per a fer-nos una idea, el terratrèmol d’Indonèsia de 2004, el segon amb més víctimes de la història, en va tenir menys de 300.000. El terratrèmol més fort del que es té constància va succeir a Valdivia (Xile) l’any 1960: un sísme d’intensitat de 9’6 a l’escala de Richter que va provocar 3.000 morts. Actualment, es calcula que el terratrèmol de Shaanxi va ser d’una intensitat de 8 graus. El seu epicentre va ser el mont Hua (imatge destacada), i les rèpliques es van donar fins diversos mesos més tard.

Sempre es fa difícil precisar el nombre de víctimes d’un terratrèmol, i el de Shaanxi no és una excepció. És més, el fet que succeís fa gairebé 500 anys encara complica molt més aquesta tasca. Algunes fonts parlen de més d’un milió de morts, mentre que altres les redueixen a 700.000. El cert és que, tenint en compte la quantitat de població de la regió i les seves condicions de vida, sembla més probable que les xifres més altes siguin les correctes. Podria apropar-se, en nombre de víctimes, al terratrèmol d’Egipte i Síria de 1201, però les xifres d’aquest són molt poc clares i diverses segons les fonts on es consulti: de 30.000 a 1.000.000.

A Shaanxi, la majoria de gent viva a coves de loess, a la Meseta que porta el mateix nom, unes coves fàcilment erosionables formades per sediments tous al llarg de milions d’anys. El gran avantatge d’aquestes coves és el seu factor d’aïllament davant les temperatures extremes de la zona, i encara avui s’utilitzen, tot i que en unes condicions més modernes: fins i tot disposen d’aigua i electricitat. Amb el terratrèmol, les coves van quedar destruïdes i es van produir corriments de terra que van provocar la majoria de víctimes mortals.

Les coves de loess van ser especialment vulnerables als efectes del terratrèmol. Font: diariomovil.com

Les coves de loess van ser especialment vulnerables als efectes del terratrèmol. Font: diariomovil.com

Un dels supervivents de la catàstrofe, Qin Keda, va afirmar que “al principi del terratrèmol, la gent que està a dintre no pot sortir immediatament. Només poden ajupir-se i esperar una oportunitat. Fins i tot si el niu es col·lapsava, alguns ous podien mantenir-se intactes”. Aquestes paraules semblen indicar que, la gran majoria de víctimes, es va produir quan la gent va intentar fugir de les coves i va ser atrapada pels despreniments, mentre que aquelles que van mantenir-se a l’interior, tenien alguna possibilitat de sobreviure, segons com la cova suportés el terratrèmol.